Es posible que haya oído hablar del bioetanol como fuente de combustible y del etanol como tipo de alcohol, sobre todo el que se encuentra en las bebidas alcohólicas. Pero, ¿cuáles son las diferencias entre el etanol que se encuentra en bebidas como el whisky y el vodka, y el bioetanol que se utiliza como combustible para las chimeneas e incluso los coches?

El etanol y el bioetanol son químicamente iguales: un alcohol simple. Sin embargo, los diferentes nombres se refieren a la forma en que se producen. El etanol es el nombre de la sustancia en sí, independientemente de cómo se fabrique, mientras que el bioetanol se refiere a un combustible producido por un proceso de fermentación de una biomasa que contiene azúcares, que puede ser cualquier cosa, desde la caña de azúcar y otros cultivos alimentarios como las alcachofas, hasta astillas de madera, residuos de paja o serrín, y destilando el etanol a partir de ella. En general, la producción de bioetanol pretende ser lo más respetuosa posible con el medio ambiente y maximizar el rendimiento del bioetanol puro como combustible, con un mínimo de terreno necesario para su cultivo.

Como el bioetanol es en realidad etanol puro, cuando se vende como combustible para chimeneas, por ejemplo, se "desnaturaliza" para darle un sabor muy poco atractivo y evitar el consumo humano, de forma similar a la venta de alcoholes puros como detergentes.