Być może słyszeliście o bioetanolu jako źródle paliwa, a także o etanolu jako rodzaju alkoholu - szczególnie jako rodzaju alkoholu występującego w napojach alkoholowych. Ale jakie są różnice między etanolem znajdującym się w napojach takich jak whisky i wódka, a bioetanolem używanym jako paliwo do kominków, a nawet samochodów?

Etanol i bioetanol są pod względem chemicznym dokładnie takie same - to prosty alkohol. Różne nazwy odnoszą się jednak do sposobu ich produkcji. Etanol to nazwa samej substancji, niezależnie od tego, jak jest wytwarzana, natomiast bioetanol odnosi się do paliwa produkowanego w procesie fermentacji biomasy zawierającej cukry, którą może być wszystko, od trzciny cukrowej i innych roślin spożywczych, takich jak karczochy, po wióry drzewne, odpady słomy lub trociny, i destylacji z niej etanolu. Ogólnie rzecz biorąc, produkcja bioetanolu ma być jak najbardziej przyjazna dla środowiska i maksymalizować wydajność czystego bioetanolu jako paliwa, przy minimalnej ilości ziemi potrzebnej do uprawy roślin spożywczych.

Ponieważ bioetanol jest w istocie czystym etanolem, gdy sprzedaje się go np. jako paliwo do kominków, jest on "denaturowany", aby nadać mu bardzo nieatrakcyjny smak i uniemożliwić spożycie przez ludzi, podobnie jak sprzedaje się czyste alkohole jako detergenty.